Cómo llegar a las raíces de la ansiedad

¿Qué causa los problemas de ansiedad? Los expertos creen que la biología y el medio ambiente juegan un papel importante.

Algunas personas con trastorno de ansiedad generalizada se preocupan constantemente sobre la toma de decisiones simples, como qué cocinar para una cena. Los que tienen trastorno obsesivo-compulsivo temen que lo peor pueda a pasar si no se realizan determinados rituales diarios. Otros tienen fobias tan intensas, que sólo pensar en aquello a lo que tienen miedo, hace que su corazón se acelere y le suden palmas.

En la raíz de todos estos problemas radica saber cuál es la causa de la ansiedad ¿Por qué algunas personas no tienen problemas para hablar en público, por ejemplo, mientras que otros se quedan paralizados por el miedo?

La respuesta depende de a quién le pregunte, dice Simon A. Rego, psicólogo supervisor en el Montefiore Medical Center y profesor clínico asistente de psiquiatría y ciencias conductuales del Albert Einstein College of Medicine, Nueva York. Algunos expertos dicen que la ansiedad es una combinación de genética y el medio ambiente, dice Rego, mientras que otros dicen que la química del cerebro juega un papel importante.

Los problemas de ansiedad: el papel de la genética y el medio ambiente.

Estamos fuertemente predispuestos a sentir ansiedad en algún momento de nuestra vida. La respuesta de lucha o huida, que se activa cuando estamos bajo estrés, ha sido vital para la supervivencia humana.

Y nos basamos en el estrés sobre una base regular. “No quiero estar libre de ansiedad, o no hacer nada”, dice Rego. El estrés y la ansiedad son las que motivan a las personas a presentarse a tiempo al trabajo y cumplir los plazos.

¿Pero qué hace que algunas personas sean más propensas a la ansiedad que otros? La mayoría de los expertos coinciden en que la ansiedad ocurre debido a una combinación de la biología y la psicología, Rego dice. Los investigadores creen que algunas personas tienen una vulnerabilidad biológica, tal como un sistema nervioso hiperactivo, que los hace más propensos a la ansiedad. Se puede heredar esta vulnerabilidad de la misma manera que heredarán la altura y el color de pelo, explica Rego.

En un estudio reciente, los investigadores siguieron a un grupo de personas desde el nacimiento hasta la edad adulta y se encontró que los bebés que lloraban en situaciones nuevas eran 10 veces más propensos a tener un trastorno de ansiedad y estar deprimidos como un adulto. También tenían una corteza más gruesa prefrontal y otras diferencias anatómicas en varias áreas del cerebro implicadas en el control de los recuerdos emocionales y la respuesta de miedo. Los bebés más calmados no eran más propensos a tener depresión o trastornos de ansiedad ni tenían este tipo de diferencias estructurales en el cerebro.

Algunas personas pueden tener una vulnerabilidad psicológica a la ansiedad, en la que posean una visión más preocupante del mundo o que no toleren algunas situaciones, así como otros. Cada uno de nosotros puede tener cierta vulnerabilidad para la ansiedad, pero necesita algún factor en su entorno para desencadenarla, algo así como un interruptor de luz que necesita ser activado, sigue Rego. Podría ser algo negativo, como la pérdida del empleo o un ataque terrorista, o podría ser algo positivo, pero estresante, como una boda o el nacimiento de un bebé.

Conocer qué papel desempeña la biología y el medio ambiente puede ser complicado. Aunque los expertos han asumido en el pasado que el trauma como un combate militar era la única causa del trastorno por estrés post-traumático (TEPT), no todos los que sufren trauma desarrollan el trastorno. Los investigadores ahora creen que el TEPT se debe a una interacción entre el estrés y los factores genéticos. Un estudio reciente con 900 pacientes que buscaban atención médica en Atlanta encontró que tener un historial de abuso en la infancia es un factor de riesgo significativamente mayor para el TEPT, pero tener una variación en los genes relacionados con el estrés y además haber sufrido abuso en la infancia hacía aún más propensos a desarrollar esta condición .

Estudios previos han encontrado que una parte del cerebro llamada hipocampo, que se encarga de almacenar los acontecimientos en la memoria, puede ser menor en las personas que han experimentado abuso o estaban en combate militar. Los expertos creen que podría desempeñar un papel primordial en los problemas de memoria que las personas con trastorno de estrés postraumático experimentan.

Los problemas de ansiedad: el papel de la química cerebral

Otra teoría de la ansiedad implica la química del cerebro. Los investigadores han descubierto que los niveles bajos del neurotransmisor serotonina (una sustancia química liberada por las células nerviosas) están relacionados con problemas de ansiedad y depresión. Eso ha llevado a emplear los fármacos antidepresivos llamados inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina o ISRS, que ha conseguido disminuir los niveles de ansiedad en estas personas.

Sin embargo, es difícil decir que los niveles bajos de serotonina en realidad causan ansiedad. Los problemas de ansiedad podrían ser lo que hacen que los niveles de serotonina sean bajos. Asimismo, si bien el aumento de serotonina puede ofrecer alivio de la ansiedad, también lo hacen los tratamientos no farmacológicos como la terapia cognitivo-conductual. La gente ha mostrado mayores niveles de serotonina después de las terapias no farmacológicas.

Gracias a la ansiedad podemos cumplir con nuestras responsabilidades y nos mantenernos alerta ante las situaciones peligrosas, pero lamentablemente existe un elevado porcentaje de personas que sufren crisis de ansiedad, también denominada crisis de angustia o ataque de pánico, así como trastorno de ansiedad generalizada.

Esperemos que futuras investigaciones puedan ayudar a desarrollar tratamientos más eficaces.

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